Grumman F6F-3 Hellcat | US Navy | #5

A história do F6F hellcat já foi contada aqui no Hangar de Plástico.  Neste post vamos analisar este caça por outro ponto de vista, do jornalista Juvenal Jorge do site Auto Entusiastas.

Leroy Grumman, fundador da empresa que leva seu nome, sempre buscou contratos militares desde 1930, e o tempo e as habilidades de seu corpo técnico fizeram-na uma especialista em aviões embarcados em porta-aviões, principalmente os caças de combate. Contratos militares são fonte de renda garantida, e em tempos de guerra, mais ainda. Leroy era o maior investidor entre todos que colocaram dinheiro na empresa, daí o nome da mesma,  mas dois deles foram os principais responsáveis pelo avião aqui retratado, o Hellcat, gato do inferno nesse caso, mas que também é um termo para se referir a uma mulher maldosa.

Os engenheiros responsáveis pela criação do Hellcat, William Schwendler e Jake Swirbul, tinham em mente o máximo de simplicidade tanto de construção quanto de manutenção, características importantes em qualquer máquina, mas que em equipamentos militares podem ser a diferença entre aniquilar o inimigo ou ter que fugir, caso sua arma não funcione a contento. Este foi o segundo produto da série dos gatos da Grumman, e veio a ser o caça-padrão de grande produção e emprego na Marinha americana (US Navy), e o avião que substitui o Wildcat, esse bem mais modesto e inferior em desempenho ao Mitsubishi “Zero”, o principal motivo do projeto do Hellcat.

O avião foi projetado e desenvolvido em um ano e meio, período em que os Estados Unidos entraram oficialmente na Segunda Guerra Mundial após o ataque a Pearl Harbour em 7 de dezembro de 1941. O tempo foi curto, no ritmo normal de uma guerra, voando pelo primeira vez em 26 de junho de 1942 e iniciando o serviço ativo em agosto de 1943. A esse ponto, o conflito já tinha o Pacífico como seu teatro principal de operações, e a violência se intensificava, com os japoneses preocupando os americanos e seus aliados mais e mais a cada dia, ao contrário do que ocorria na Europa, com o enfraquecimento das forças alemãs. O japonês Mitsubishi A6M “Zero” é muito falado quando nos referimos à guerra no Pacífico, e é de fato impressionante em eficiência, com uma taxa de vitórias de 12:1 — doze inimigos abatidos para cada Zero perdido — antes do Hellcat surgir.

O F6F Hellcat derrubou mais aviões inimigos, com 5.165 vitórias em dois anos, simplesmente 75% dos abates em combate ar-ar da marinha americana. Foi o primeiro avião aliado a ser um adversário à altura das qualidades do avião japonês. Um dos motivos para essa resistência era a estrutura parruda, com grande quantidade de nervuras (peças estruturais longitudinais, que dão forma ao aerofólio da asa), tanto nas asas quanto na deriva vertical e horizontal. Muitos tiros poderiam perfurar e enfraquecer a estrutura, mas a carga era bem distribuída por muitas peças, e não era qualquer rajada de projéteis que derrubava um Hellcat.

A estrutura de alumínio em sua totalidade era um total contraste com seu principal opositor. Nesse ponto, o Zero, com sua estrutura mais leve e material diferente, uma liga de alumínio mais leve que o padrão, mas quebradiça e sujeita à corrosão, não era páreo. O Hellcat conseguia retornar ao porta-aviões com muitos danos, parecendo realmente um gato saído de uma briga no inferno. O apelido preferido para o Hellcat era Aluminum Tank, denotando a resistência do avião. Nas avaliações antes de entregar o avião, a Grumman averiguou que enfrentar o Zero em grande altitude era relativamente fácil, mas a baixa altura e velocidade o Hellcat não conseguia escapar, pois era mais pesado em manobras, com raios maiores para curvar, e subia mais devagar até 14.000 pés (4.267 m ). Acima disso, o Hellcat era matador.

A velocidade das mudanças na guerra são incríveis, com essa primeira vitória ocorrendo em um ano e meio após o primeiro vôo do G-50, o protótipo com motor Wright R-2600-10, com 1.727 cv, e que logo em seguida, pela opção de maior potência disponível, foi equipado com o Pratt&Whitney R-2800-10 Double Wasp, de dezoito cilindros e 46 litros de cilindrada, com potência de 2.032 cv graças ao compressor de duplo estágio. A letra R designa motores radiais, onde os cilindros são dispostos como os raios de uma roda de bicicleta. O peso da unidade é de 1.068 kg.

O objetivo da Grumman foi fazer um avião de pilotagem simples, em que o piloto pudesse se concentrar no inimigo, podendo relaxar no tocante à capacidade e facilidade de manobra. Exatamente como é o grande objetivo também dos engenheiros de automóveis, onde qualquer comando ou controle que requeira pensar muito para serem usados, ou um carro que precisa de atenção constante do motorista, podem ser considerados um trabalho não exatamente bom. A Grumman conseguiu esse intento, e as tripulações elogiavam muito o gato infernal, a ponto de existirem declarações profundas e bem-humoradas, como a de Eugene Valencia, às com 23 vitórias pilotando o Hellcat: “Eu amo tanto esse avião que se ele soubesse cozinhar, casaria com ele”.

A taxa de vitória foi de 19:1, uma das melhores de todas os aviões da Segunda Guerra Mundial. Foram 270 aviões perdidos para a destruição de 5.271 inimigos. A versão F6F-5 com melhorias no arrefecimento do motor, pára-brisa com melhor visibilidade, cabide para 900 kg de bombas debaixo da fuselagem bem no centro do avião, além de trilhos para foguetes sob as asas e dois canhões de 20 mm e quatro metralhadoras .50 (12,7 mm) nas asas, quando antes eram apenas seis metralhadoras de mesmo calibre, começou a voar em 1944.

Na corrida para armar a Marinha, a Grumman construiu 12.275 Hellcats em 30 meses, incluído uma versão de caça noturna com radar alojado em um casulo na asa, solução prática que ainda hoje é usada em alguns aviões leves, de uso particular ou empresarial. Eram as versões F6F-3N e 5N, dos quais 223 foram construídos e usados como caças noturnos. Os britânicos também usaram Hellcats na Europa, foram 1.264 unidades combatendo os Messerschmitt Bf-109 e o Focke-Wulf 190, em ações na Noruega, no Mediterrâneo e também no Pacifico, junto com tripulações americanas. Depois de terminada a guerra, França e Uruguai empregaram o Hellcat em suas Marinhas, até o início dos anos 1960.

Alguns números para ajudar a entender mais um pouco sobre o Hellcat. Podia atingir 612 km/h a 23.400 pés (7.132 m), subindo a uma velocidade ascensional máxima de 3.500 pés/min (17,8 m/s) até o máximo de 11.369 m e tendo 1.520 km de raio de ação de combate, com armamento. Para viagens e traslados (ferry flight) podia voar 2.462 km em velocidade de cruzeiro de 322 km/h.

A velocidade de aproximação para pouso, importantíssima, era de 142 km/h, não muito baixa, mas sempre menor que isso em relação ao porta-aviões, já que com ele em movimento, a velocidade de toque no convés é os 142 menos a velocidade do navio. Peso vazio 4.140 kg; máximo de decolagem carregado 6.991 kg; com três tanques externos, condição apenas para vôos longos, não para combate, onde esse peso máximo era de 5.714 kg. Envergadura 13,06 m, comprimento 10,24 m, altura 4,11 metros, área de asas 31 m², dando carga alar com peso de combate de 184 kg/m² (peso máximo dividido pela área).

Cat Mouth Hellcats – VF-27 & USS Princeton

Durante a Segunda Guerra Mundial, em abril de 1942, o Esquadrão VF-27 foi um dos esquadrões navais mais viajados. Eles originalmente passaram pelo USS Suwannee durante seus primeiros oito meses. Inicialmente, este esquadrão operava com F4F Wildcats e, em 1943, foi enviado para Guadalcanal até julho. Entre abril e julho de 1943, 12 vitórias foram creditadas a este esquadrão.

No início de 1944, o Esquadrão VF-27 recebeu o Grumman F6F Wildcat e treinou intensamente no Havaí em março e abril. Então embarcaram no USS Princeton. O esquadrão realizou missões de aquecimento contra Saipan, Tinian até o início de junho. No dia 19 de junho, o esquadrão participou do “Great Marianas Turkey Shoot” e conquistou mais de 30 vitórias contra aviões japoneses. Apenas um membro do esquadrão, o tenente Cdr Wood, foi abatido naquele dia.

Em 21 de setembro, o VF-27 obteve mais 38 vitórias contra aeronaves IJN e IJAAF. Vários outros ataques ocorreram durante o período contra Formosa. No dia 24 de outubro, o USS Princeton voltou para o Golfo de Leyte e o VF-27 atacou, em seguida, a ilha de Pollilo no leste. Quatro pilotos foram rotulados como “Ases em um dia” durante este conflito. Esses pilotos eram o tenente Carl Brown, Jim Shirley, o tenente Gene Townsend e o alferes Tom Conroy.

Infelizmente, no entanto, ao tentar retornar ao USS Princeton (CVL-23), eles descobriram que o porta-aviões havia sido destruído por uma única bomba que atingiu seu convés de voo. Enquanto os caças estavam na missão, às 9:38 da manhã, um bombardeiro de Judy lançou uma bomba que atravessou vários decks até explodir em meio a bombardeiros Grumman Avenger. Depois de múltiplas explosões, sete horas depois, o porta-aviões foi afundado por torpedos americanos.

O esquadrão então foi enviado ao USS Independence, de onde apenas um avião foi derrubado. O esquadrão se desfez em 26 de novembro de 1945, com um total de 200 aeronaves inimigas destruídas, 136 em combates aéreos e 64 no solo.

F6F-3Hellcat  – VF-27  – #5

O modelo representa um F6F-3 Hellcat do VF-27 como existiu em outubro de 1944 quando serviu o USS Princeton. A pintura em três cores era herança do final de 1943 – início de 1944: Dark Blue Upper, Medium Blue na fuselagem superior e White na parte inferior. Algumas marcas da US Navy possuíam um contorno azul escuro, e outras usaram este em vermelho.

Uma das características marcantes dos Hellcats do VF-27 a bordo do USS Princeton durante a guerra eram suas “bocas de gato”. Os pilotos Carl Brown, Richard Stambrook e Robert Burnell decidiram pintar a “boca de gato” durante o treinamento do VF-27 na Estação Aérea Naval de Kahului, Maui, Havaí, em março e abril de 1944. Todas eram únicas, não havia modelo definido. Nenhuma aeronave foi idêntica.

Todos os 24 Hellcats do VF-27 possuíam estas marcas quando chegaram ao porta-aviões USS Princeton em 29 de maio de 1944, mas ao serem destinados ao USS Independence, tiveram de apagar estas marcas, já que a US Navy não desejava que isso se tornasse um hábito.

Aeronave: Grumman F6F-3 Hellcat
Operador & Registro: US Navy | VF-27 | #5
Kit: Otaki (29-500)
Escala: 1/48
Número Hangar: SR02416